19 jun 2017 | Verhaal

Idee student maakt zenuwen zichtbaar

Op een zolderkamertje bedacht geneeskundestudent Kenneth Chin een methode om zenuwen goed te herkennen tijdens operaties, zodat ze niet per ongeluk beschadigd worden. Hij bereikte met zijn vinding de finale van de Amsterdam Science & Innovation Award en kreeg de high potential award.

Opereren op een plek waar veel zenuwen zitten – zoals bij de hand of in het hoofd-halsgebied – is lastig. Want vooral de kleinere zenuwen zijn moeilijk met het blote oog te onderscheiden van de rest van het weefsel. Het gebeurt daarom regelmatig dat er een zenuw beschadigd raakt, wat gevolgen heeft voor het functioneren van de patiënt. Ongeveer twintig procent van de zenuwletsels ontstaat door chirurgie.

De chirurg beschikt over enkele methoden om de zenuwen zichtbaar te maken, maar die zijn niet ideaal. Sommige zijn lastig in gebruik of er moet via een injectie een vloeistof toegediend worden om de zenuwen aan te kleuren. Bij bepaalde methoden is het nodig om de zenuwen aan te raken, met het risico dat ze daarbij schade oplopen. Ook scans kunnen de plek van een zenuw tonen, maar tijdens de operatie kan de situatie alweer anders zijn omdat de chirurg weefsel opzij moet duwen waardoor de zenuw op een andere plek komt te liggen.

Zolderkamerproject

Kenneth Chin bedacht tijdens wat experimenten een nieuwe optische imagingtechniek. Boven de operatietafel hangt een soort microscoop die met behulp van gepolariseerd licht de zenuwen opspoort. Je ziet dan de zenuwen oplichten en uitdoven. Zo weet de chirurg precies waar hij kan snijden. “Het begon in 2012 als een zolderkamerproject van mijn neef Patrick en ik”, vertelt Chin. “We oefenden op kippenbouten die we bij de slager kochten. Op een gegeven moment ben ik ermee naar het AMC gestapt, waar ik toen al geneeskunde studeerde, en heb ik de methode verder ontwikkeld.”

Links een stuk opengewerkte huid met bloedvat (rood). De zenuwen zijn amper zichtbaar. Rechts is de nieuwe techniek van Chin gebruikt en zie je de zenuwen wit oplichten. Links een stuk opengewerkte huid met bloedvat (rood). De zenuwen zijn amper zichtbaar. Rechts is de nieuwe techniek van Chin gebruikt en zie je de zenuwen wit oplichten.

Laagdrempelig

Zijn methode is bruikbaar “voor alle operaties waar je zenuwen zou willen zien”. Het systeem is laagdrempelig. “De arts kan het beeld van de microscoop op een scherm in de OK zien of zelf door de microscoop kijken. Het is allemaal mogelijk.” De nieuwe methode leidt mogelijk tot minder zenuwschade en dus een beter herstel van de patiënt, wat ook gunstig is voor de zorgkosten.

Chin is nu druk bezig om het systeem verder te ontwikkelen, zodat het uiteindelijk op grotere schaal geproduceerd kan worden voor de kliniek. Het leverde hem een plek op in de finale van de Amsterdam Science & Innovation Award van Innovation Exchange Amsterdam (IXA). Dit is een jaarlijkse wedstrijd voor het meest innovatieve idee dat voortkomt uit wetenschappelijk onderzoek. Uiteindelijk won de student de high potential award.